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How to Decipher an Italian Dictionary Entry

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Using a monolingual Italian dictionary is a milestone in the study of Italian, and a sure sign that you have taken a giant step in your comprehension of the language. It also will help you think like an Italian; no more using your native tongue as a crutch and performing the inefficient mental gymnastics of translation-retranslation. But what to make of the diacritical marks in an Italian dictionary entry, the italicized phrases, the dates and related terms, and the abbreviations—in Italian, no less?

Building a Dictionary Entry
A dictionary entry is a complex set of elements that can, in a relatively short amount of space, provide a wealth of information about a term. A typical voce (entry) in a dizionario italiano may include some or all of the following linguistic and grammatical components:

» header
» phonetic transcription
» syllabication
» pronunciation clues
» alternate spelling
» morphological particulars (declension of nouns and adjectives, verb conjugation, plural forms, feminine form, etc.)
» grammatical part of speech categorization
» usage
» definition
» phraseology and examples of use
» subentries, if any
» synonyms and antonyms
» etymology
» altered forms of nouns and adjectives (diminutives, nicknames, derogatory versions, augmentatives, and pejoratives)

It should be pointed out that no two publishers use the same format nor always include every element for each entry.

Examples of Italian Dictionary Entries
Here's an example of the Sabatini Coletti online definition for cucina (kitchen, cooking, stove, kitchen cabinets).

cucina [cu-cì-na] s.f.
1 Ambiente attrezzato per la preparazione e la cottura delle vivande: c. di una casa; mangiare in c.
2 Arredamento di tale ambiente: una c. in legno
3 Apparecchio con fornelli per la cottura: c. a gas || c. economica, quella a legna o a carbone che serve per cuocere i cibi e anche per riscaldare l'ambiente
4 Preparazione e cottura di cibi fatta secondo particolari modalità, secondo tradizioni locali o familiari: arte della c.; c. francese; i cibi stessi: c. pesante; amare la buona c. || c. povera, a base di cibi poco costosi o poveri di calorie | libro di c., contenente ricette
  • dim. cucinetta, cucinina, cucinino m., cucinotto m. | accr. cucinona
  • agg.rel. non derivati dal lemma: (4) gastronomico, culinario
  • sec. XIII

Note the constituent parts that are common in Italian dictionary entries, including: a pronunciation guide, separate entries for the various definitions, use of the term in illustrative phrases, a list of diminutives (listed as dim.), the augmentative (listed as accr., the abbreviation for accrescitivo), related adjectives not derived from the headword (flagged as agg. rel. non derivati dal lemma), and even the notation "sec. XIII" for the etymological origin (thirteenth-century in this instance). In addition, observe the use of various in-house formatting and stylizing, such as bolding, different font colors, italics, and diacritical marks, to layer on additional information and distinguish different pieces of data.

Compare and contrast the Treccani.it definition for cucina (condensed here for illustrative purposes):

cucina s. f. [lat. *cocina, variante del lat. tardo coquina, der. di coquere «cuocere»]. –

1. a.
Ambiente della casa, di una comunità, di un ristorante, di una nave, ecc., in cui si preparano e cuociono i cibi, fornito perciò degli impianti necessarî a questo fine: c. grande, piccola; pulire la c.; pranzare in cucina. Uso di cucina, diritto di servirsi degli impianti di cucina in un’abitazione dove convivono più famiglie: affittare o prendere in affitto una stanza ammobiliata con uso di cucina. Anche, per metonimia, chi provvede a fare e dare da mangiare, il cuoco, i cuochi o chi fa da cuoco: bisogna mangiare ciò che passa la cucina!

b. Il complesso dei mobili con cui una cucina è arredata: comprare una c. nuova; c. americana o all’americana, costituita di elementi componibili, metallici o di legno rivestito di laminato plastico, con le parti superiori di solito pensili e divise da quelle inferiori.

c. Apparecchio a fornelli per cuocere i cibi: c. a legna, a carbone; c. a gas; c. elettrica; c. economica, cucina a legna o a carbon coke o fossile in cui il calore del fuoco, oltre che a cuocere i cibi sui fornelli e nel forno, serve a riscaldare un serbatoio di acqua, e si irradia anche nell’ambiente attraverso una spessa lastra metallica che fa da piano superiore.
  • Dim. cucinétta, cucinina, e cucinino m. (v. anche cucinotto); spreg., non com., cucinùccia; accr. cucinóna, e cucinóne m.; pegg. cucinàccia (tutti quasi esclusivam. con il sign. 1 a).

This entry contains a highly detailed etymological explanation (lat. tardomeans "late Latin") and even a pejorative term (cucinàccia). The subentries are formatted differently too, using lowercase letters as labels.

From the Printed Page to the Internet
Giacomo Devoto and Gian Carlo Oli were the authors of Il Devoto–Oli. Vocabolario della lingua italiana, one of the most respected monolingual dictionaries of the Italian language (think of them as the Italian versions of Noah Webster and George and Charles Merriam). They probably didn't anticipate the Internet, though, and the many features available to web- and app-based dictionaries. While the printed page still has its advocates, the multimedia capabilities available to online dictionaries can augment the learning experience.

The Garzanti Linguistica website, for example, has a well-designed interface that scores high in usability. Searching for the definition for cucina displays a list of phrases incorporating the original term and an easy-to-use left-hand navigation bar that features annotated links to related terms. And for those who register, the entry has an audio file of the term cucina and morphology notes. Nowadays, that's become the standard for digital dictionaries.

What Do All Those Abbreviations Stand For
Here is a list of certain terms used in Italian dictionary entries. It's by no means meant to be exhaustive—publishers often use hundreds of different abbreviazioni (abbreviations)—but the examples provided are a cross-section of the types often encountered.
Abbreviazioni Utilizzate nel Dizionario Italiano
AbbreviazioneSignificatoMeaning
abbr.abbreviazioneabbreviation
accr.accrescitivoaugmentative
acron.acronimoacronym
agg.aggettivoadjective
art.articoloarticle
avv.avverbioadverbs
biol.biologiabiology
card.cardinalecardinal
compar.comparativocomparative
cong.congiunzioneconjunction
det.determinativodefinite article
dial.dialettaledialectal, regional
dim.diminutivodiminutive
econ.economiaeconomy
fis.fisicaphysics
ger.gerundiogerund
gramm.grammaticagrammar
impers.impersonaleimpersonal
indef.indefinitoundefined
indet.indeterminativoindefinite
inter.interiezioneinterjection
intr.intransitivointransitive
inv.invariabileinvariable
iperb.iperbolehyperbole
iron.ironicoironic
lat.latinoLatin
lett.letterarioliterary
ling.linguisticalinguistics
loc.locuzioneidiomatic expression
n.f.nome femminilefeminine noun
n.m.nome maschilemasculine noun
n.p.nome proprioproper noun
num.numeralenumeral
onomat.onomatopeaonomatopoeia
ord.ordinaleordinal
pers.personalepersonal
pl.pluraleplural
pleonast.pleonasticopleonastic
p. pass.participio passatopast participle
p. pres.participio presentepresent participle
pref.prefissoprefix
prep.preposizionepreposition
pron.pronomepronoun
pronom.pronominalepronominal
qlco.qualcosasomething
qlcu.qualcunosomeone, somebody
rafforz.rafforzativointensifier
rel.relativorelative
relig.religionereligion
rem.remotoremote
rifl.riflessivoreflexive
roman.romano, romanescoRoman dialect
scherz.scherzosojocular
s.f.sostantivo femminilefeminine noun
s.m.sostantivo maschilemasculine noun
sociol.sociologiasociology
spreg.spregiativodisparaging
suff.suffissosuffix
sup..superlativosuperlative
topogr.topografiatopography
tosc.toscanoTuscany
tr.transitivotransitive
triv.trivialevulgar
v.verboverb
var.variabilevariable
ven.venetoVenetian
vezz.vezzeggiativo[term of endearment]
volg.volgarecommon, vulgar
zool.zoologiazoology


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